Gesteigerte Erwartungen

Sport / 01.10.2019 • 22:47 Uhr / 4 Minuten Lesezeit
Für Michael Raffl (r.) geht die NHL-Saison mit einem Gastspiel in Prag los, Chicago ist der erste Gegner der neuen Spielzeit.???
Für Michael Raffl (r.) geht die NHL-Saison mit einem Gastspiel in Prag los, Chicago ist der erste Gegner der neuen Spielzeit.???

Raffl will mit Philadelphia, Grabner mit Arizona in die Play-offs der NHL, Vaneks Zukunft ist offen.

New york Erstmals seit zwölf Jahren starten nur zwei österreichische Spieler in der Nacht auf Donnerstag in die neue Saison der nordamerikanischen Eishockey-Liga NHL. Die beiden Villacher Stürmer Michael Grabner (Arizona Coyotes) und Michael Raffl (Philadelphia Flyers) hoffen auf eine Rückkehr ins Play-off. Die Zukunft von Thomas Vanek ist noch offen.

Der Vertrag von Vanek bei den Detroit Red Wings ist im Frühjahr ausgelaufen und wurde nicht verlängert. Ob der 35-jährige Stürmer noch eine 15. Saison in der National Hockey League anhängt oder seine Karriere beendet, hat Österreichs erfolgreichster NHL-Spieler bisher offen gelassen. Als Free Agent kann er bis zum Ende der Transferperiode am 24. Februar bei jedem der 31 Clubs anheuern.

Besser werden

Grabner und Raffl wollen dagegen nach einer verkorksten Saison gleich voll angreifen. Grabner startet zwei Tage vor seinem 32. Geburtstag mit Arizona bei den Anaheim Ducks in seine elfte Saison. In der vergangenen Spielzeit verpasste er wegen einer am 1. Dezember erlittenen Augenverletzung die halbe Saison.

Die Augenverletzung ist noch immer ein Handicap. „Es ist nicht mehr so, wie es war, aber gut genug zum Spielen. Die Pupille wird kaputt bleiben, aber der Körper gewöhnt sich daran“, erklärte der Flügelstürmer, der in seine zweite Saison in Arizona geht.

Nachdem die Coyotes den Aufstieg nur um vier Punkte und zum siebten Mal hintereinander verfehlt hatten, erhielt Trainer Rick Tocchet spektakuläre Verstärkung. Mit Phil Kessel wurde ein konstanter Toptorjäger und zweifacher Stanley-Cup-Sieger mit den Pittsburgh Penguins nach Glendale geholt.

Raffl hat mit den Flyers eine turbulente Saison hinter sich. Nach dem Absturz auf den letzten Platz der Eastern Conference im Herbst wurden General Manager Ron Hextall im November und Trainer Dave Hakstol kurz vor Weihnachten entlassen. Mit Alain Vigneault soll der Erfolg zurückkommen. Philadelphia hat sich mit Center Kevin Hayes und den routinierten Verteidigern Matt Niskanen und Justin Braun verstärkt und hofft, dass der 21-jährige Torhüter Carter Hart, der Flyers-Aufsteiger im Frühjahr, die hohen Erwartungen erfüllen kann.

Raffl hat seinen Vertrag um zwei Jahre verlängert und geht in seine siebte NHL-Saison im Flyers-Dress. „Wir sind eine bessere Mannschaft, als wir gezeigt haben“, ist er überzeugt. Den Saisonstart absolviert der 30-Jährige nah der Heimat. Philadelphia bestreitet den Liga-Auftakt am Freitag in Prag gegen die Chicago Blackhawks.

Ohne Nachbaur und Viveiros

Nicht mehr in der NHL engagiert sind zwei Austro-Kanadier, die in der vergangenen Saison als Co-Trainer fungiert haben. Don Nachbaur war bei den Los Angeles Kings bereits im November gemeinsam mit Cheftrainer John Stevens entlassen worden. Der ehemalige ÖEHV-Teamchef Manny Viveiros musste die Edmonton Oilers wieder verlassen und ist nun Cheftrainer der Spokane Chiefs in der kanadischen Juniorenliga WHL.

Als Titelverteidiger starten die St. Louis Blues mit einem Heimspiel gegen Vorgänger Washington Capitals in die Saison. Als einer der stärksten Herausforderer gilt Tampa Bay Lightning. Den Toronto Maple Leafs wird die beste Chance zugeschrieben, erstmals seit den Montreal Canadiens 1993 den Stanley Cup wieder nach Kanada zu holen.